• Gennaio 11, 2024

Il DNA umano antico aiuta a spiegare perché gli europei settentrionali hanno un rischio più elevato di sclerosi multipla

Il DNA umano antico aiuta a spiegare perché gli europei settentrionali hanno un rischio più elevato di sclerosi multipla

Il DNA antico aiuta a spiegare perché gli europei settentrionali hanno un rischio maggiore di sclerosi multipla rispetto ad altri antenati: è un’eredità genetica dei pastori di bestiame a cavallo che si sono diffusi nella regione circa 5.000 anni fa.

I risultati provengono da un enorme progetto per confrontare il DNA moderno con quello estratto dai denti e dalle ossa degli antichi esseri umani, consentendo agli scienziati di tracciare sia la migrazione preistorica che i geni legati alle malattie che si sono collegati.

Quando un popolo dell’età del bronzo chiamato Yamnaya si trasferì dalle steppe di quelle che oggi sono l’Ucraina e la Russia nell’Europa nord-occidentale, portava varianti genetiche che oggi sono note per aumentare il rischio di sclerosi multipla.

Eppure la Yamnaya fiorì, diffondendo ampiamente quelle varianti. Questi geni probabilmente proteggevano anche i pastori nomadi dalle infezioni portate dai loro bovini e ovini, ha concluso la ricerca pubblicata sulla rivista Nature.

“Quello che abbiamo scoperto ha sorpreso tutti”, ha detto il coautore dello studio William Barrie, ricercatore di genetica presso l’Università di Cambridge. “Queste varianti davano a queste persone un vantaggio di qualche tipo”.

Si tratta di una delle numerose scoperte di una banca genetica unica nel suo genere con migliaia di campioni dei primi esseri umani in Europa e in Asia occidentale, un progetto guidato da Eske Willerslev di Cambridge e dell’Università di Copenaghen, che ha contribuito a fare da pioniere allo studio del DNA antico. Ricerche simili hanno rintracciato cugini ancora più antichi dell’uomo, come i Neanderthal.

L’utilizzo della nuova banca genetica per esplorare la SM è stato un primo passo logico. Questo perché, mentre la SM può colpire qualsiasi popolazione, è più comune tra i discendenti bianchi dei nordeuropei e gli scienziati non sono stati in grado di spiegare perché.

La malattia potenzialmente invalidante si verifica quando le cellule del sistema immunitario attaccano erroneamente il rivestimento protettivo delle fibre nervose, erodendole gradualmente. Provoca sintomi variabili – intorpidimento e formicolio in una persona, deambulazione compromessa e perdita della vista in un’altra – che spesso aumentano e diminuiscono.
Non è chiaro cosa causi la SM, anche se una teoria principale è che alcune infezioni potrebbero scatenarla in persone geneticamente suscettibili. Sono state trovate più di 230 varianti genetiche che possono aumentare il rischio di qualcuno.

I ricercatori hanno prima esaminato il DNA di circa 1.600 antichi eurasiatici, mappando alcuni importanti cambiamenti nella popolazione dell’Europa settentrionale. In primo luogo, gli agricoltori del Medio Oriente iniziarono a soppiantare i cacciatori-raccoglitori e poi, quasi 5.000 anni fa, gli Yamnaya iniziarono a trasferirsi, viaggiando con cavalli e carri mentre pascolavano bovini e pecore.

Il team di ricerca ha confrontato il DNA antico con circa 400.000 persone attuali conservate in una banca genetica del Regno Unito, per vedere le variazioni genetiche legate alla SM persistere nel nord, la direzione in cui si muoveva lo Yamnaya, piuttosto che nell’Europa meridionale.
In quella che oggi è la Danimarca, gli Yamnaya sostituirono rapidamente gli antichi agricoltori, rendendoli gli antenati più vicini dei danesi moderni, ha detto Willerslev. I tassi di SM sono particolarmente elevati nei paesi scandinavi.

Perché le varianti genetiche che si presume abbiano rafforzato l’immunità antica in seguito giocherebbero un ruolo in una malattia autoimmune? Le differenze nel modo in cui gli esseri umani moderni sono esposti ai germi animali possono svolgere un ruolo, facendo perdere l’equilibrio al sistema immunitario, ha detto la coautrice dello studio, la dottoressa Astrid Iversen dell’Università di Oxford.

I risultati offrono finalmente una spiegazione per il divario nord-sud della SM in Europa, ma sono necessari ulteriori lavori per confermare il collegamento, ha avvertito l’esperta di genetica Samira Asgari della Mount Sinai School of Medicine di New York, che non è stata coinvolta nella ricerca, in un commento di accompagnamento.